El Instituto de Física de Cantabria participa en la elaboración del mayor catálogo de fuentes astronómicas de rayos X

El grupo de Astronomía de Rayos X del Instituto ha trabajado en la elaboración del catálogo

El mayor catálogo de fuentes astronómicas de rayos X, el 2XMM, ya es público. Los resultados se han obtenido gracias al satélite espacial XMM-Newton, perteneciente a la Agencia Europea del Espacio (ESA), tras 6 años de observaciones. El catálogo 2XMM es el resultado del trabajo conjunto llevado a cabo por el XMM-Newton Survey Science Centre (SSC), consorcio europeo en el que participa el Instituto de Física de Cantabria, centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y la Universidad de Cantabria (UC).

El proceso de elaboración de este catálogo de fuentes astronómicas, en el que ha participado el Grupo de Astronomía de Rayos X del IFCA, ha sido financiado mediante un proyecto de investigación del Programa Nacional del Espacio del Ministerio de Educación y Ciencia.

El nacimiento del 2XMM

El 2XMM es un catálogo basado en observaciones obtenidas por el satélite respondiendo a aquellas peticiones de observación de la comunidad científica que son finalmente aprobadas por un comité de expertos.

Dada la variedad en el tipo y la calidad final de las  observaciones, el primer paso para la creación del catálogo fue la selección de los datos más adecuados. Posteriormente, estos datos han sido procesados utilizando los algoritmos más eficientes y los últimos conocimientos sobre calibración de los instrumentos de observación. 

Calidad supervisada por el IFCA

A partir de las listas de fuentes de las observaciones individuales se compila un catálogo que finalmente ha de superar el control de calidad tanto de las fuentes que lo componen como de sus productos asociados. Es precisamente en este punto, el control de calidad, donde el IFCA ha centrado sus esfuerzos. El Grupo de Astronomía de Rayos X ha aportado a esta etapa una avanzada aplicación informática de etiquetado automático de la calidad de las fuentes astronómicas. 

Gracias a esta aplicación, se pudo realizar una primera comprobación automática, que ahorró un gigantesco esfuerzo humano que habría llevado meses de trabajo a investigadores del consorcio. A esta etapa previa de clasificación automática, le siguió un proceso de revisión individual y visual de las fuentes del catálogo, en el que el Grupo de Rayos X también participó comprobando aproximadamente una cuarta parte de los datos.

Novedad: colores

Además de la posición y el brillo en el cielo de cada fuente, una novedad de este catálogo es que proporciona ‘colores’ de rayos X, una idea sobre el tamaño de las mismas, indicios sobre su variabilidad y, para las fuentes más brillantes, otros productos más avanzados y de gran interés para la investigación astrofísica como espectros y curvas de luz.

La importancia del catálogo 2XMM que ahora se hace público reside en dos características fundamentales. Con 192.000 fuentes, es el mayor catálogo de rayos X publicado hasta la fecha, casi duplicando el contenido del muestreo del satélite ROSAT. Además, cubriendo más de mil veces el área de la Luna llena, este catálogo complementa a la perfección otros muestreos más profundos llevados a cabo por el satélite Chandra de la NASA o por el propio XMM-Newton en regiones muchísimo más pequeñas. 

Por último, su vasto contenido lo convierte en un recurso fundamental para explorar la gran variedad de la población de fuentes de rayos X y descubrir nuevos objetos poco comunes.

 

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