Un novedoso catálogo astronómico revela aspectos desconocidos del Universo

El Instituto de Física de Cantabria es el único grupo español que participa en el proyecto del observatorio espacial XMM-Newton

 

El Instituto de Física de Cantabria (IFCA), centro mixto de investigación constituido por la Universidad de Cantabria y el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), ha participado en la elaboración de un catálogo, que verá la luz el lunes, en el que se recogen varias decenas de miles de fuentes astronómicas de rayos X anteriormente desconocidas. La naturaleza de estas fuentes es un misterio, aunque se espera que la mayoría resulten ser galaxias con agujeros negros supermasivos. Estos datos, que se publicarán a través de la página http://xmmssc-www.star.le.ac.uk/newpages/xcat_public.html (operativa a partir del lunes) permitirá profundizar en el conocimiento del Universo. El catálogo es el fruto de la información recopilada durante dos años por el observatorio espacial XMM-Newton de la Agencia Europea del Espacio (ESA), y de un año de trabajo del consorcio Survey Science Centre (SSC), un equipo científico internacional que integra a grupos del Reino Unido, Alemania, Francia, Italia y España. El único equipo de nuestro país que participa en la misión XMM-Newton, a través de dicho consorcio, es el IFCA.

En esta recopilación se retratan las propiedades de las fuentes descubiertas y se delatan las propiedades anómalas de algunas de ellas. "El catálogo nos ha permitido descubrir galaxias cuyos núcleos están engullendo prodigiosas cantidades de material con sorprendente rapidez", explica Xavier Barcons, profesor de Investigación del CSIC en el Instituto de Física de Cantabria y coinvestigador del consorcio SSC. Entre las tareas que realiza el grupo español se encuentra el riguroso proceso de control de calidad de los datos que ahora se publican. "Hemos tenido que comprobar una a una sus más de 30.000 fuentes, para asegurar la fiabilidad del catálogo a todos los científicos del mundo que van a utilizarlo, ahora y en las futuras generaciones", explica la investigadora Maite Ceballos, encargada de este proceso en el IFCA.

"XMM-Newton es el observatorio de rayos X con mayor sensibilidad hasta la fecha", asegura Francisco Carrera, también miembro del IFCA y profesor de Astrofísica de la Universidad de Cantabria. "Es el sistema de espejos más grande jamás lanzado al espacio, con un área total similar a un campo de tenis". Según el investigador, cuando XMM-Newton observa una fuente conocida de rayos X, en el campo de visión aparecen muchas otras fuentes desconocidas (unas decenas por cada imagen), que son las que ahora se han incluido en el catálogo. Gracias a su extremada sensibilidad puede detectar objetos astronómicos muy débiles en rayos X, que eran por tanto invisibles para otros observatorios anteriores. También puede detectar objetos cuya emisión de rayos X estaba oculta por gas y polvo de la propia fuente.

El catálogo seguirá creciendo a medida que XMM-Newton prosiga su fructífera carrera, añadiendo varias decenas de miles de fuentes por año. Ya en la próxima versión se convertirá en el mayor catálogo de fuentes de rayos X de la historia, por lo que se espera que sea una auténtica mina de información astronómica durante muchos años.

Observatorio XMMXMM-Newton es un observatorio espacial de la Agencia Europea del Espacio, que se lanzó a bordo de un Ariane V el 10 de diciembre de 1999 desde la Guayana francesa. Desde su órbita alrededor de la Tierra realiza sin problemas observaciones astronómicas para la comunidad astrofísica mundial.

Estrellas y galaxias emiten rayos X si están muy calientes (entre 1 y 100 millones de grados). Estas altas temperaturas ocurren en la corona exterior de muchas estrellas, donde fuertes campos magnéticos calientan el gas. También se dan en el gas cercano a los agujeros negros como los que se cree que están en el centro de la mayor parte de las galaxias. Este gas caliente sólo se puede ver utilizando telescopios de rayos X en el espacio, porque la atmósfera terrestre absorbe los rayos X antes de que alcancen el suelo.

MÁS INFORMACIÓN:

Grupo de Astronomía de Rayos X del IFCA: http://venus.ifca.unican.es/~xrayXMM-Newton Survey Science Centre: http://xmmssc-www.star.le.ac.ukESA: http://xmm.vilspa.esa.es   /   http://sci.esa.int/xmm

Imágenes:XMM-Newton en órbita:http://xmm.vilspa.esa.es/external/xmm_user_support/documentation/technical/Spacecraft/xmm_earth.shtmlLanzamiento de XMM-Newton:http://www.src.le.ac.uk/projects/xmm/gallery/xmmlaunch/fullsize.phtml?start=4Una cámara EPIC:http://www.src.le.ac.uk/projects/xmm/gallery/epicdev/fullsize.phtml?start=2

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El Instituto de Física de Cantabria es un Centro Mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y de la Universidad de Cantabria.

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