Los astrónomos prevén registrar hasta 150.000 fuentes de rayos X en un nuevo catálogo

El Instituto de Física de Cantabria acoge una reunión del consorcio científico de la misión XMM-Newton de la Agencia Europea del Espacio

 

El Instituto de Física de Cantabria (IFCA), centro mixto de investigación cuya titularidad comparten el Consejo Superior de Investigaciones Científicas y la Universidad de Cantabria, ha acogido estos días la decimosexta reunión del consorcio internacional "XMM-Newton Survey Science Centre". El encuentro, en el que se han dado cita 40 científicos y técnicos de toda Europa, comenzó el pasado lunes, día 8, con la sesión que celebró uno de los grupos de trabajo. Al día siguiente tuvo lugar la sesión plenaria de la reunión, y hoy se ha reunido el comité de dirección del consorcio.

XMM-Newton es un observatorio de la Agencia Europea del Espacio (ESA), enviado al espacio en diciembre de 1999. Sus instrumentos recogen los rayos X que emiten los astros, particularmente aquéllos donde tienen lugar los fenómenos más violentos del Universo, como agujeros negros, cúmulos de galaxias y estrellas activas. El consorcio "XMM-Newton Survey Science Centre" (SSC) es el responsable, en colaboración con la propia ESA, de las actividades de soporte en Tierra de esta misión. El SSC está integrado en la actualidad por 10 centros de investigación en Astronomía de rayos X en Europa, entre ellos el Grupo de Astronomía de Rayos X del IFCA.

En las sesiones de trabajo, que han tenido lugar en el recién inaugurado edificio "Juan Jordá",  participaron especialistas de los distintos centros que conforman el consorcio, provenientes de Francia (Estrasburgo, París, Toulouse), Reino Unido (Leicester, Cambridge, Londres), Alemania (Munich, Potsdam), Italia (Milán) y España (Santander). También han estado presentes miembros del centro de operaciones científicas de la misión XMM-Newton que la Agencia Europea del Espacio (ESA) mantiene en Villafranca del Castillo (Madrid), así como un miembro del centro espacial Goddard de la NASA.

El investigador principal del consorcio, Mike Watson (Universidad de Leicester, Reino Unido) y los científicos del IFCA Xavier Barcons y Francisco J. Carrera señalaron al término de la reunión que en ella se ha comprobado "el excelente funcionamiento de la misión XMM-Newton y de todos sus instrumentos, al comienzo de su quinto año de operaciones científicas". En los últimos meses, la ESA ha aprobado la financiación para extender las operaciones de esta misión hasta, al menos, abril de 2008.

El observatorio espacial ha realizado hasta el momento más de 3.000 observaciones, que han dado respuesta a propuestas de observación confeccionadas por más de 2.000 investigadores de todo el mundo. El funcionamiento de la cadena de procesado de datos, responsabilidad en la que el consorcio reunido en Santander tiene un papel primordial, continúa con un "altísimo nivel de eficiencia".

CATÁLOGO DE FUENTES CÓSMICASUno de los temas que se ha tratado con más detalle en la reunión es la confección del segundo catálogo de fuentes cósmicas emisoras de rayos X descubiertas por XMM-Newton. La primera versión de este catálogo, hecha pública en abril de 2003, contenía cerca de 30.000 nuevas fuentes catalogadas, fruto del primer año de observaciones. En la segunda versión del catálogo, se recogerán datos de entre 100.000 y 150.000 nuevas fuentes de rayos X. Ésta será una herramienta poderosísima para estudiar con detalle amplias familias de cuásares, estrellas activas, galaxias y todo tipo de astros emisores en rayos X.

En paralelo con la confección del catálogo, se va a acometer el primer gran reprocesado global de todos los datos acumulados por XMM-Newton durante sus cuatro primeros años de funcionamiento. Gracias a la experiencia adquirida y a la mejora de la calibración de los instrumentos, este reprocesado proporcionará datos de gran calidad a investigadores de todo el mundo. Dada la complejidad de la tarea y los enormes recursos necesarios para la misma, se está estudiando la posibilidad de utilizar los potentísimos recursos informáticos del Instituto de Física de Cantabria, que fueron adquiridos dentro de la iniciativa de "e-ciencia" en Cantabria. Si bien se calcula que el reprocesado de las 3.000 observaciones de XMM-Newton podría hacerse en una semana dedicando el 100% de estos recursos, las limitaciones en la entrega de datos y la inspección científica de los nuevos productos por parte de personal altamente cualificado (en particular en el IFCA), harán que el proceso global dure varios meses.

 

Archivo: 

Instituto de Física de Cantabria
Edificio Juan Jordá
Avenida de los Castros, s/n
E-39005 Santander
Cantabria, España

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El Instituto de Física de Cantabria es un Centro Mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y de la Universidad de Cantabria.

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