Astronomía made in Spain... and Cantabria

Xavier Barcons y Marcos Cruz son dos de los 34 astrónomos cuyos trabajos se recogen en un libro que pone en valor la I+D+i española

“Astronomía made in Spain” es un libro científico pero no es sólo eso. También es una muestra de la buena salud de la que goza la I+D+i española, esa que se desarrolla en centros punteros como el Instituto de Física de Cantabria (IFCA, UC-CSIC). Los investigadores Xavier Barcons Jauregui, del IFCA, y Marcos Cruz Rodríguez, que también perteneció a este instituto y actualmente trabaja en el Departamento de Matemáticas, Estadística y Computación de la Universidad, están entre los 34 astrónomos protagonistas de la publicación, editada por la Sociedad Española de Astronomía (SEA) con motivo de la celebración del Año Internacional de la Astronomía 2009.

El volumen, que fue presentado ayer en Santander, ofrece un acercamiento apto para todos los públicos de los trabajos publicados por científicos españoles en las prestigiosas revistas especializadas “Science” y “Nature”. Trabajos que ponen en valor la astronomía que se hace en este país, destacando contribuciones como las de los equipos de Barcons y Cruz. Ambos recordaron que el libro es “un reconocimiento a la labor de mucha gente”, a un esfuerzo colectivo en una línea de investigación, la de la astronomía, en la que Cantabria ha avanzado a pasos agigantados en los últimos años.

Esta y otras muchas reflexiones en torno a la ciencia y a la divulgación se pusieron sobre la mesa en la presentación de “Astronomía made in Spain”, acto que estuvo conducido por la periodista Beatriz Grijuela y se celebró en la ETS de Náutica, “el lugar idóneo”, según su director, Carlos Pérez Labajos, “porque los marinos siempre hemos recurrido a las estrellas para guiarnos” (también es este centro el que aloja el Planetario de Santander). La cita contó también con la presencia del vicerrector de Investigación y Transferencia del Conocimiento de la Universidad de Cantabria, José Carlos Gómez Sal, el director del IFCA, Francisco Matorras Weining, y Ruth Carballo, secretaria de la SEA y profesora de la UC.

Esta última se remontó a principios de los años 80 para explicar la vertebración que entonces comenzó del sistema científico nacional. “La astronomía pasó de ser algo anecdótico a adquirir el protagonismo científico en España, que ahora mismo ocupa la octava posición mundial en publicación de artículos en esta disciplina”, contó Carballo.

GENERACIONES DE ASTRÓNOMOS
Xavier Barcons es uno de los primeros astrónomos españoles que publicó en “Nature” –lo hizo en 1991 y repitió el logro en 1995- y Marcos Cruz firma el trabajo más reciente de los glosados en el libro –es de 2007 y apareció en “Science”-, lo que refleja la continuidad y calidad del trabajo que se desarrolla en Cantabria. Sus tres publicaciones son el eco de más de quince años de investigación desarrollada por distintos grupos, muchos de ellos del CSIC. “Es un orgullo trabajar para una entidad de la que forman parte 14.000 personas en 130 centros de toda España, una entidad que trabaja codo a codo con la Universidad de Cantabria: es como tener un padre y una madre”, dijo Barcons, quien destacó que en los centros mixtos como el IFCA “tenemos la ventaja del contacto con alumnos, que son el futuro de nuestra investigación”.

El investigador explicó, ante el medio centenar de asistentes a la presentación, en qué consistió su trabajo reflejado en “Nature”. “Nos preocupaba contar los átomos que se sospechaba están dispersos por el universo y conocer su estado físico; teóricamente sabíamos cuántos tenía que haber (sumando estrellas, planetas, gases interestelares…), pero cuando apuntábamos con nuestros telescopios al cielo, por más que mirábamos, sólo conseguíamos sumar la mitad. Especulamos sobre dónde podía estar esa otra mitad y sugerimos que en el medio intergaláctico, ese vasto espacio entre unas galaxias y otras”.

Hoy en día, este tema ha vuelto con fuerza, ya que gracias a la potencia actual de los ordenadores, que permiten hacer simulaciones de gran exactitud, se ha confirmado la teoría formulada por Barcons y su equipo en los años 90. “Es un tema apasionante de la astronomía, pero cuesta mucho avanzar porque nuestra capacidad de observación es limitada. Pero tenemos esperanzas en que en el futuro próximo, nuestros telescopios tengan esta capacidad”, señaló el astrónomo.

Marcos Cruz, que representa a las nuevas generaciones de astrónomos “made in Cantabria”, también expuso las claves del artículo que publicó en “Science” y que se recuerda en el libro. “La publicación es sobre trabajo en torno a la radiación de fondo cósmico de microondas, que es la radiación electromagnética más antigua que se conoce y que ofrece información muy valiosa sobre el origen, la evolución y la geometría del universo””, señaló el investigador. Descubierta en 1965, la radiación data de hace casi 14.000 millones de años y es la principal prueba del modelo cosmológico del Big Bang. El grupo del IFCA consiguió detectar y medir, gracias a los datos del satélite WMAP de la NASA, una anomalía con la que se explica una teoría alternativa al modelo estándar. “El artículo se publicó hace dos años y aún seguimos investigando para confirmar la teoría”.

Durante el coloquio celebrado ayer en Náutica se tocaron diversos temas, además de los puramente relacionados con el libro: el tiempo de observación en los telescopios y la influencia que tuvo en la investigación astronómica en España la creación del Observatorio del Teide; los posibles recortes de la inversión en I+D+i; las razones por las que es necesaria la astronomía; la carrera científica y la estabilización de la plantilla investigadora; temas de actualidad astronómica como los exoplanetas y la energía oscura... También se puso en valor la aportación del IFCA a la investigación cántabra y española a través del trabajo del centenar de personas que trabajan en este centro mixto, entre ellos los científicos que trabajan en distintas líneas: astrofísica, física de partículas, meteorología, física no lineal y computación avanzada.

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