Descubiertas cinco nuevas galaxias muy lejanas

El observatorio espacial Herschel ha facilitado a un grupo de astrónomos observar cinco galaxias muy lejanas gracias al efecto lente gravitatoria

Imágenes del observatorio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea (ESA) han llevado a un grupo de astrónomos a descubrir un conjunto de galaxias infrarrojas muy lejanas que normalmente serían casi imposibles de observar. Los científicos han logrado el hallazgo gracias al llamado efecto lente gravitatoria, que se produce cuando la luz de estos objetos distantes es amplificada al encontrase en su camino con otros objetos muy masivos (lentes), que suelen ser galaxias o cúmulos de galaxias. Los resultados de las observaciones, que han contado con la participación de investigadores del Instituto de Física de Cantabria (CSIC-Universidad de Cantabria), se publican en el próximo número de “Science”.

Ya hace un siglo que Albert Einstein predijo en su teoría de la relatividad general que la gravedad de un objeto supermasivo, como una galaxia que contiene cientos de miles de millones de estrellas, puede provocar que la trayectoria de la luz se curve. El fenómeno se produce porque el objeto supermasivo modifica las propiedades del espacio-tiempo a su alrededor. “En estos casos de alineamiento fortuito entre el objeto lejano, la lente y nosotros, la luz del objeto lejano se amplifica y podemos observarla como si esa lente fuera un telescopio cósmico. Esto nos permite estudiar no sólo las propiedades de objetos muy lejanos que de otra forma no se podrían ver, sino también la distribución de materia oscura en la lente”, explica el investigador del IFCA Marcos López-Caniego, que ha participado en el trabajo dirigido por Mattia Negrello, de la Open University (Reino Unido).

La mayor parte de la materia de las galaxias y cúmulos es “oscura”, es decir, no la podemos ver pero sí podemos ver cómo interactúa con los objetos a su alrededor. En esta ocasión, el hallazgo de la lente gravitatoria ha sido posible gracias a las imágenes del observatorio espacial Herschel, que recogen la luz emitida por el gas y el polvo de las galaxias donde se forman estrellas, en longitudes de onda submilimétrica de amplias regiones del universo. Según López-Caniego, este mecanismo de selección va a permitir buscar objetos lejanos similares en todo el cielo y así estudiar de forma sistemática las propiedades físicas de estas poblaciones de galaxias.

“Además, la información que podemos obtener de las lentes puede contribuir a entender cómo ha evolucionado el universo desde que dio sus primeros pasos hasta ahora y a entender la naturaleza de la materia oscura”, explica el investigador. Para estudiar las propiedades de las lentes y confirmar la distancia de los objetos lejanos, los astrónomos emplearon varios telescopios ópticos y radiotelescopios terrestres, entre ellos, los del observatorio Keck en Hawai.

MISIÓN HERSCHEL
Las observaciones se han llevado a cabo con los instrumentos PACS y SPIRE del observatorio espacial Herschel, dentro del proyecto Herschel-ATLAS (Astrophysical Terahertz Large Area Survey), liderado por Loretta Dunne, de la Universidad de Nottingham, y por Steve Eales, de la Universidad de Cardiff. Herschel cuenta con instrumentación desarrollada por consorcios liderados desde Europa y con una importante participación de la NASA, y su objetivo es detectar y catalogar 250.000 galaxias en una zona del cielo de 550 grados cuadrados. Tras su lanzamiento el 14 de mayo de 2009,  el observatorio espacial pasó varios meses examinando y calibrando sus instrumentos. Posteriormente, en la fase de demostración científica, se probaron las capacidades de estas tecnologías. Herschel se encuentra ahora en una fase de rutina científica y continuará realizando observaciones hasta dentro de unos dos años y medio.

 

Efecto de la lente. FUENTE NASA-ESA Caltech-JPLKeckSMA.

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